Especies de Koala

Especies de Koala

Especies de Koala

¿Cuántas especies de koala existen?

De acuerdo con el Departamento de Gobierno de Australia, existe en la actualidad solo 1 especie de koala con el nombre científico Phascolarctos cinereus. Esto se ha comprobado mediante diversos estudios, pero se sabe que hace miles de años había más especies, las cuales evidentemente se extinguieron.

Los koalas pertenecen a la Infraclase Marsupialia, al Orden Diprotodontia, al Suborden Vombatiformes, a la familia Phascolarctidae y al género Phascolarctos. Es, de hecho, el único miembro de su familia, y sus parientes más cercanos son los uómbats (Vombatidae). Hace miles de años existían más especies, algunas tan grandes como un canguro moderno. Koalas desaparecidos son Phascolartos stirtoni, Phascolarctos maris y Phascolartos yorkensis, del cual el primero se extinguió hace unos 50,000 años atrás.

Supuestamente el koala cuenta con una sola especie, dividida en tres subespecies.

Es un animal nativo de Australia y emblemático de la nación. Se extiende en la parte este, aunque está extendido de forma fragmentada, es decir, su distribución no es regular y en algunas zonas es más abundante que en otras. Ahora bien, hay ciertas diferencias entre los koalas del norte y los koalas del sur.

Los individuos del norte australiano son más pequeños que los del sur; estos poseen un pelaje notoriamente más denso y de color gris-marrón, más oscuro que el de sus congéneres norteños. Estas características físicas parecen corresponder a adaptaciones al clima, pues el sur puede ser más frío.

Las diferencias han llevado al estudio y la identificación de subespecies, si bien esta cuestión no está aún resuelta del todo, pues los estudios de ADN no evidencian la suficiente diferenciación entre los individuos como para asegurar que existen subespecies.

Subespecies de koala

El Departamento de Medio Ambiente de Australia indica que, a pesar de que las variaciones y color de pelaje son reales entre los koalas, no necesariamente significa que se trate de subespecies. Una subespecie designa individuos de un rango inferior al de especie, que pertenecen a esta pero que se diferencian por algunos rasgos concretos y se distribuyen en una región específica. Por ejemplo, el tigre (Panthera tigris) es una especie que tiene varias subespecies, como el tigre de Bengala (Panthera tigris tigris) y el tigre siberiano (Panthera tigris altaica); el primero vive mayormente en la India y el segundo en Siberia.

3 subespecies de koala han sido descritas, cuyos límites se establecieron con base en las fronteras entre los estados de Australia. Son:

Phascolarctos cinereus cinereus. Distribuida en Nueva Gales del Sur.

Phascolarctos cinereus adustus. Distribuida en Queensland.

Phascolarctos cinereus victor. Distribuida en Victoria.

Los límites entre las supuestas subespecies son poco claros y no es muy probable que se encuentren totalmente aislados. Unos estudios de genética y morfología (forma del cuerpo) realizados durante la década de 1990 no arrojaron datos que soporten la evidencia de que la especie está separada en subespecies, pero sí en subpoblaciones que deben considerarse en los estudios. Son muy importantes, ya que podrían contribuir a la variabilidad genética, pues se sabe que en la actualidad la especie experimenta un bajo nivel de variación en su composición genética.

Desde la perspectiva de la existencia de poblaciones con individuos de características distintas, se ha instado a manejarlas de modo diferente entre sí, pues viven en entornos que no son iguales y tienen necesidades particulares. En resumen, la familia Phascolarctidae tiene un único género (Phascolarctos), una única especie (Phascolartos cinereus) y ninguna subespecie reconocida por el Departamento de Medio Ambiente de Australia y la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza.